¿Qué es la etiqueta de información nutricional?

La etiqueta de información nutricional es el recuadro de información de forma rectangular que se encuentra en la parte posterior o lateral de los alimentos envasados que usted compra. Regulada por la Administración de Alimentos y Medicamentos (FDA), la etiqueta está diseñada para informarle sobre el perfil nutricional del alimento o la bebida que está consumiendo. Incluye información como el tamaño de la ración, el número de calorías, la grasa total y la cantidad de azúcar que contiene el alimento o la bebida. También puede mostrar algunas de las vitaminas y minerales presentes, como la vitamina D o el potasio.

Los alimentos no envasados, como las frutas y verduras crudas, así como el pescado, no están obligados a mostrar el etiquetado nutricional. Además, las bebidas alcohólicas no están obligadas a seguir estas normas, debido (pero no gracias) a la Oficina de Impuestos y Comercio del Alcohol y el Tabaco.

¿Desde cuándo existe?

En 1990 se aprobó la Ley de Educación y Etiquetado Nutricional que obliga a las empresas de bienes de consumo envasados a mostrar información nutricional en la mayoría de los alimentos y bebidas envasadas. Antes de 1990, el etiquetado nutricional era mayoritariamente voluntario y sólo se exigía en determinadas circunstancias en las que los productos hacían una declaración específica sobre salud o nutrición. La ley pretende ayudar a los consumidores a tomar decisiones más informadas sobre sus compras en los supermercados. 

En 2016, la FDA añadió nuevos requisitos basados en la actualización de la ciencia y la comprensión de la nutrición, que se aplicaron de forma universal a partir de 2021. Estos cambios se referían sobre todo al diseño, por ejemplo una fuente más grande y audaz para mostrar el tamaño total de la porción y las calorías. Otra actualización principal fue la adición de "azúcares añadidos" debajo de los azúcares totales para incluir los azúcares añadidos por el procesamiento.

¿Es cosa mía, o la etiqueta es difícil de leer?

Aunque leer la información nutricional es importante antes de comprar y consumir un alimento o bebida, la etiqueta puede ser difícil de consultar. Además, puede ser difícil ver la letra pequeña en el momento de la compra debido a su ubicación en el envase. Mientras tanto, las "promesas" promocionadas se muestran en la parte delantera de la caja, como "bajo en grasas" y "50% menos de azúcar", en colores y fuentes grandes y en negrita. Esto es a propósito.

Cuando se trata de averiguar si un producto es nutritivo o no, ayuda mucho tener conocimientos previos, porque las promesas promocionadas en la parte delantera de la caja no representan el todo. Por ejemplo, conocer la diferencia entre grasa versus grasa saturada o azúcares versus azúcares añadidos es una información valiosa que podría hacerle elegir un producto en vez de otro. 

¿Se están haciendo esfuerzos para mejorar la legibilidad del etiquetado nutricional?

Se ha demostrado que tan sólo un 5% de los consumidores lee la información nutricional que aparece actualmente en los envases de alimentos y bebidas. Está claro que la intención de la Ley de Educación y Etiquetado Nutricional de 1990 no se está cumpliendo en el diseño actual de la etiqueta de información nutricional: no se está informando a suficientes personas sobre la salubridad de los alimentos que compran.

Los defensores de la salud han llamado a la FDA a desarrollar un etiquetado sencillo en la parte delantera del envase que proporcione información fácil de entender sobre la salubridad de los alimentos envasados. Estas etiquetas en la parte delantera del envase incluirían advertencias a los consumidores cuando un alimento o bebida tenga un alto contenido de azúcar, grasa o sodio. Aunque la cantidad total de sodio puede aparecer en la etiqueta de información nutricional de la parte posterior o lateral, no siempre queda claro si la cantidad es excesiva para un solo alimento o si está dentro de las raciones recomendadas. Una etiqueta de advertencia en la parte delantera del envase aseguraría que el público esté bien informado antes de comprar.

Cómo leer la etiqueta de información nutricional

La etiqueta de información nutricional puede ser difícil de entender en su totalidad, por lo que hemos desglosado algunas de las secciones más importantes:

Nutrition Facts Labels can be hard to read.
Image source: https://www.fda.gov/food/new-nutrition-facts-label/how-understand-and-use-nutrition-facts-label

Tamaño de la porción

El primer detalle en el que hay que fijarse al leer una etiqueta nutricional es el tamaño de la porción. Se trata de una parte del perfil nutricional general que se pasa por alto con facilidad, pero podría decirse que es la más importante, ya que la información de la etiqueta describe qué elementos hay en una sola porción. El total de calorías, azúcar, etc. que aparece en la etiqueta se duplicará si consume dos porciones, se triplicará si consume tres, y así sucesivamente. A veces, una sola porción es menos de lo que la mayoría de la gente come o bebe, por lo que saber cuántas porciones va a consumir en una sola sesión es un primer paso importante para comprender la salubridad de lo que va a comer o beber.

Calorías

Las calorías son una medida de la cantidad de energía que su cuerpo obtiene de los alimentos. Aunque la cantidad de calorías necesarias varía de una persona a otra, una guía general es una dieta de 2.000 calorías al día. Dado que el número de calorías que aparece en la etiqueta se basa en una sola porción, es importante tener en cuenta cuántas porciones comerá o beberá para obtener la cantidad total de calorías que está consumiendo. Sin embargo, no todas las calorías son iguales, algunas son mejores para usted que otras; piense que los cereales integrales, las proteínas magras y las grasas no saturadas son buenos, mientras que el azúcar añadido, los ingredientes artificiales y los alimentos procesados no lo son tanto. Así que cuando se proponga consumir 2.000 calorías al día, asegúrese de elegir cuidadosamente sus fuentes de calorías.

Porcentaje de valor diario (%VD)

La cifra del % de valor diario es el porcentaje de la cantidad diaria total recomendada de ese nutriente concreto que aporta una sola porción del alimento o la bebida. Como es lógico, este valor varía de una persona a otra, pero una buena regla general es que un % de valor diario del 5% o menos se considera bajo, mientras que el 20% o más se considera alto.

Consejo de experto: Es mejor elegir alimentos que tengan un %DV más alto de fibra, proteínas, vitamina D, calcio, hierro, y potasio y un %DV más bajo de grasas saturadas, azúcares añadidos y sodio.

Qué más hay que tener en cuenta

Manipulación del tamaño de la porción

Algunos productos alimenticios y bebidas colocan 2 o más artículos en un solo envase y, sin embargo, ponen un tamaño de porción menor en la etiqueta. Tomemos como ejemplo los Pop-Tarts : colocan 2 en un solo envase, lo que no sólo hace más probable que usted se coma los dos del envase en una sola sentada, sino que también puede hacerle creer que el tamaño de la porción es de 2 Pop-Tarts. Sin embargo, si se fija bien, no es así; la información nutricional se basa en un solo Pop-Tart. Aunque a primera vista en la etiqueta de información nutricional, las calorías y el azúcar pueden parecer menores, asegúrese de duplicarlas si piensa comerse todo el paquete.

El té helado Arizona es otro ejemplo en el que el tamaño de la porción no tiene en cuenta la cantidad total de la lata. Una vez que abre la lata, es probable que se beba toda la lata de té. Sin embargo, hay 3 porciones en una lata, por lo que los 17 g de azúcar que figuran en la etiqueta deben multiplicarse por 3 para obtener la verdadera cantidad completa.

Azúcares añadidos versus azúcares totales

Los azúcares añadidos se refieren al azúcar que se añade durante la elaboración del alimento o la bebida. Estos azúcares procesados son mucho menos saludables que el azúcar que se encuentra de forma natural en alimentos como la fruta. Si hay 10g de azúcar pero todos los 10g son azúcares añadidos, este podría ser un alimento que debe evitar o comer menos.

Por último...

Las empresas de alimentos y bebidas quieren que usted haga una compra. A veces, en lugar de centrarse en proporcionar ingredientes saludables con un alto valor nutricional, las empresas pueden elegir ingredientes baratos y de menor calidad y también pueden manipular sus datos para confundir a los consumidores. 

Estar informado sobre cómo leer cuidadosamente la etiqueta de información nutricional le ayudará a asegurarse de que está tomando las mejores decisiones para su propia salud. Estos pequeños pasos le convertirán en un mejor comprador y aumentarán la calidad nutricional de los alimentos de su despensa.

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